diumenge, 21 de març de 2010

Després de 3 anys, un soldat cec veu amb uns sensor a través de la llengua


Portava tres anys en tenebres. Una granada de mà a Bàssora (l'Iraq) en 2007 li va deixar completament cec. Craig Lundberg, soldat del Segon Batalló del Regiment de The Duke of Lancaster (del Regne Unit), va sobreviure a l'explosió, encara que va perdre l'ull esquerre i el dret va quedar danyat irremeiablement. Però aquesta setmana ha recuperat l'esperança. Un dispositiu en desenvolupament -el BrainPort- li permet distingir formes gràcies a que converteix els senyals visuals en elèctriques.


Als seus 24 anys, Lundberg ha estat triat pel Ministeri de Defensa del Regne Unit per provar la nova tecnologia, que podria revolucionar el tractament de la ceguesa. Per a això, el jove, fan del futbol, ha viatjat a Pittsburgh (EUA), on ha après a manejar-ho.

L'invent es basa en el principi de substitució de sentits -en el qual un sentit pot ser reemplaçat per un altre-. En aquest cas, els receptors sensitius de la llengua fan les funcions dels fotoreceptors dels ulls. Com? A través d'unes ulleres de sol que porten instal·lada una càmera. Aquesta va connectada a un aparell que converteix aquestes imatges en estímuls elèctrics i els pansa a la llengua a través d'un tub de plàstic que finalitza en una espècie de ?piruleta? omple de microelectrodos.

La diferent intensitat que se sent en la llengua -com un formiguejo- es correspon amb el negre, el blanc i el gris de les imatges, la qual cosa permet a l'afectat percebre la llum i la foscor i visualitzar en el cervell la forma dels objectes que té davant. També percep una mica de perspectiva i de profunditat.

Sembla ciència ficció, però funciona, tal com ha demostrat el propi Lundbergh, que va ser capaç de llegir la paraula ?cat? (gat en anglès) d'un foli situat a un metre de distància i de sortejar alguns obstacles en un circuit. ?És la primera vegada des de l'accident de l'Iraq que puc fer això?, va explicar orgullós el soldat. ?Sóc realista. Sé que no em va a retornar la visió, però és el que més s'apropa?, va afegir.

De moment, és només un prototip, però el potencial que té per canviar la meva vida és enorme?, assenyala Craig Lundberg, que malgrat la seva minusvalidesa ha escalat el Kilimanjaro, ha corregut la marató de Londres i juga en l'equip anglès per a cecs.

El dispositiu que ha provat el britànic, que afirma que se sent com si tingués una bateria en la boca o un caramel de pica-pica, consta de 400 punts que envien informació a la llengua. No obstant això, els dissenyadors pretenen ampliar-ho fins als 4.000 sensors, la qual cosa permetrà millorar la qualitat i claredat de les imatges. Així mateix, mentre s'usa el BrainPort no es pot ni parlar ni menjar, perquè el tub de la llengua ho impedeix. Però la idea és crear un producte més petit que permeti a l'afectat tenir-ho permanentment entre les dents i que possibiliti fer altres coses.